Ben Simmons se está poniendo en forma, pero los Nets todavía están luchando


FILADELFIA — Hace solo tres años, la idea de Ben Simmons corriendo por la cancha del Wells Fargo Center, haciendo jugadas y causando estragos, no habría sido destacable. Pero allí estaba el martes por la noche, esta vez con el uniforme de los Brooklyn Nets, destacándose por hacer precisamente eso y acercarse a sí mismo tanto como lo ha hecho en toda la temporada.

Empujó el balón y presionó a la defensa de su ex equipo, tirándose al suelo y hasta el borde. Cuando atrapó la pelota en la pintura, miró el aro. Cuando sus compañeros tenían el balón en el perímetro, cortaba a canasta. Él era agresivo. Él era hinchable. Fue rápido. En total, Simmons sumó 11 puntos, 11 asistencias y siete rebotes en 32 minutos, además de tres robos y tres tapones. Incluso anotó sus primeros dos tiros libres, a los que siguió con un encogimiento de hombros al estilo de Michael Jordan.

Simmons se veía genial. Sus redes, sin embargo, no lo hicieron. Su esfuerzo fue pobre, especialmente en defensa. Permitieron que los Philadelphia 76ers, que jugaban sin James Harden, Joel Embiid y Tyrese Maxey, perforaran la mitad de sus 32 intentos desde lo profundo y atraparan 20 rebotes ofensivos. Los Nets acertaron el 55 % de los tiros de campo, gracias en parte a la actuación de Simmons, pero también realizaron 19 tiros menos que los Sixers. Sus interruptores en las pantallas eran perezosos, sus rotaciones lentas, sus cajas de salida inexistentes. El resultado: una victoria de los Sixers por 115-106.

«Es realmente una mentalidad de nosotros decidir que vamos a jugar a la defensiva», dijo el entrenador en jefe de los Nets, Jacque Vaughn, a los periodistas después del partido. «La cantidad de errores que cometimos en el medio tiempo fue desconcertante para este grupo. Tuvimos que detener la cinta porque no tuvimos suficiente tiempo para mostrarlos todos».

Kevin Durant fue más sucinto en su evaluación: «Es la misma mierda. Veinte tiros más que nosotros y siete triples más. Así es el juego».

El juego de Simmons fue el único punto brillante. Habían pasado ochocientos ochenta y cinco días desde la última vez que se vistió para un partido en la cancha central de Wells Fargo. Conoces la historia. Cómo después de una extraña racha de playoffs en 2020, una en la que dejó de lanzar el balón, lo que, según su perspectiva, contribuyó o condujo a una derrota en la segunda ronda ante la serie inferior de los Atlanta Hawks, insistió en que nunca jugaría un Uniforme de los Sixers otra vez. Cómo el entrenador en jefe de los Sixers, Doc Rivers, y la estrella Embiid criticaron a Simmons durante sus respectivas conferencias de prensa posteriores al juego, cómo Simmons, a veces citando problemas de salud mental, se negó a unirse al equipo y exigió un intercambio, cómo los Sixers lo cambiaron por Harden, cómo un La lesión en la espalda impidió que Simmons se vistiera para los Nets en su racha de la temporada pasada, cómo salió esta temporada con el aspecto de que su cantera podría caer por un precipicio.

Pero Simmons ahora parecía doblar una esquina. Fue el cuarto juego consecutivo en el que lució como su antiguo yo All-Star. El cambio comenzó hace dos semanas en Sacramento, donde Simmons, tras ser relegado de la alineación titular, anotó 11 puntos y cinco rebotes desde el banquillo. Siguió con una actuación de 15 puntos, 13 rebotes y siete asistencias en Portland, luego con 22 puntos, el máximo de la temporada, el domingo contra los Memphis Grizzlies. Se ve más explosivo y atlético con cada juego. Ha insistido durante el primer mes de la temporada en que fue su recuperación de la cirugía de espalda fuera de temporada y el dolor de rodilla de principios de temporada lo que lo estaba frenando, pero que en las últimas semanas comenzó a sentirse mejor, lo que dice que fue el Catalizador. por este giro. Por primera vez en años, se ve confiado y tranquilo, incluso a su regreso a Filadelfia, una ciudad en la que sabe que no lo aman.

«Siento que estoy en un buen lugar», dijo Simmons después de la derrota. «Estoy feliz haciendo lo que amo, así que estar allí y tener esa experiencia fue increíble. Obviamente no era el resultado que queríamos, especialmente perder un juego como ese, pero creo que es un buen paso adelante».

Incluso mientras se preparaba para su primer partido contra su ex equipo, Simmons parecía relajado. Pasó su sesión matutina con los medios bromeando con los reporteros. Entrevistado por Howard Eskin, uno de los comentaristas deportivos más famosos de Filadelfia y el El crítico más abierto e inquebrantable de Simmons, que recuerda de su época en Filadelfia, Simmons respondió: «Recuerdo que me interrumpías mucho». Luego, los dos posaron para una selfie. que Simmons publicó en Instagram. Cuando se le preguntó cómo pensaba que sería ver a Embiid, con quien Simmons dijo que no había hablado desde los playoffs de 2021, Simmons respondió: «Vamos a hacer nuestro puñado de manos secretas».

Pero no era todo bromas y no se basó en el humor para desviar las preguntas difíciles. Cuando se le preguntó qué recordaba de su tiempo con Embiid, Simmons dijo: «Muchos momentos destacados, tuvimos muchos momentos destacados. Tuvimos muchos buenos momentos. Sabes, también amo mucho a Joe. Obviamente no lo hizo». No funcionará, pero ya sabes, así es la vida. No todo está a tu favor.

Simmons se cortó el cabello después de la práctica matutina del equipo, luego, poco menos de cinco horas después, caminó por el piso del Wells Fargo Center, su primera vez sin el uniforme de los Sixers. La mayoría de los asientos de la arena estaban vacíos. El edificio estaba en silencio. Simmons encontró un asiento junto al entrenador en jefe de los Nets, Jacque Vaughn. Los dos charlaron durante 10 minutos, con Simmons, mientras regateaba un balón detrás de sus piernas, asintiendo. Tras el calentamiento, firmó autógrafos para la afición.

Simmons fue abucheado toda la noche, pero la reacción fue más tenue que cuando regresó en marzo pasado con los Nets pero no jugó. «Pensé que iba a ser más fuerte», dijo Simmons después del partido. Tal vez si hubiera jugado Embiid, las emociones en la cancha habrían sido diferentes y recogidas por la multitud, pero en este momento los Sixers y sus fanáticos tienen otras preocupaciones. ¿Cuándo volverá Embiid? ¿Cuándo endurecerse? ¿Pueden los dos encontrar química?

Los Nets se encuentran en un lugar similar. Puede que Simmons haya vuelto a su estado original, pero el equipo no parece estar más cerca de cumplir con sus expectativas de pretemporada. Perder ante un equipo de los Sixers que no tiene a sus tres mejores jugadores es imperdonable. Vaughn, quien reemplazó a Steve Nash hace menos de un mes, ya está pidiendo el esfuerzo de sus jugadores.

«Jugaremos contra muchachos que quieran jugar duro», dijo después de la derrota, que dejó a los Nets con foja de 8-10.

Simmons, como dijo, parece estar bien ubicado. Esas son buenas noticias para los Nets. Lo que debería asustarlos es que sus defectos siguen siendo los mismos y las pérdidas siguen ahí, incluso si Simmons redescubre su juego.

Yaron Weitzman es un escritor de la NBA para FOX Sports y autor de Tanking to the Top: Los Philadelphia 76ers y el proceso más audaz en la historia del deporte profesional. Síguelo en Twitter @YaronWeitzman.


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