5G y aerolíneas: por qué la FAA vuelve a preocuparse por los teléfonos móviles


Su teléfono 5G pronto podría ser como el teléfono 5G increíblemente rápido del que ha estado escuchando en los anuncios de televisión. El 19 de enero, Verizon y AT&T planean activar nuevas frecuencias celulares que mejorarán la conectividad de decenas de millones de teléfonos en los Estados Unidos. Una vez que esas ondas de radio estén activadas, debería poder descargar una canción a su teléfono en solo unos segundos.

Esto es gracias a la adición de la frecuencia de banda C, que no solo podría mejorar las velocidades sino también expandir la cobertura 5G. Esta es una buena noticia para cualquiera que posea o quiera comprar uno de estos dispositivos, que serán más de 10 veces más rápidos que sus predecesores 4G una vez que las redes 5G estén completamente operativas. Pero esta actualización depende de un conocido pero inesperado crítico de la tecnología celular: la Administración Federal de Aviación.

¿Qué tiene que ver el 5G con los aviones? No mucho, argumentan los proveedores de servicios de telefonía celular que esperan usar la tecnología. Pero la FAA dice que le preocupa que la banda C pueda interferir con algunos radioaltímetros, instrumentos de seguridad de aeronaves que dependen de las ondas aéreas cercanas. La agencia está tan preocupada que está luchando para retrasar el despliegue de 5G y ha elaborado una guía que podría resultar en cancelaciones de vuelos desde aeropuertos que operan cerca de ciertas antenas 5G, lo que significa que cualquiera que vuele o posea uno de estos dispositivos podría verse afectado.

No está claro si 5G será un problema para estos altímetros. Después de todo, 5G en sí no es exactamente nuevo. Los teléfonos inteligentes 5G han estado en el mercado desde 2019, y el año pasado casi 90 millones de estos dispositivos se enviaron solo en los EE. UU. Los operadores de telefonía celular han prometido que la tecnología 5G no solo traerá velocidades más rápidas, sino también una latencia más baja, lo que permitirá actividades como la transmisión de medios y las videollamadas sin retrasos.

Pero para hacer de 5G una realidad, las compañías inalámbricas gastaron más de $81 mil millones en la compra de los derechos para usar ciertas partes del espectro inalámbrico, específicamente las frecuencias de banda C entre 3,7 y 3,98 GHz. Los proveedores de servicios celulares usan un rango de frecuencias para enviar datos entre teléfonos celulares y estaciones de transmisión, como torres telefónicas, que conectan esos dispositivos a Internet. Cada banda de frecuencia tiene sus propias ventajas y desventajas.

Considerado el punto óptimo en el espectro, la banda C es una parte crucial de las ambiciones 5G de las empresas móviles. Los teléfonos 5G ya pueden conectarse al llamado espectro de ondas milimétricas, que opera a una frecuencia muy alta. La banda de frecuencia de ondas milimétricas admite velocidades muy altas y puede transportar una gran cantidad de datos, pero no se extiende demasiado. Los teléfonos 5G también pueden conectarse al espectro de banda baja, que opera a una frecuencia mucho más baja. Las frecuencias de banda baja pueden cubrir grandes áreas, pero solo admiten una pequeña cantidad de datos, lo que las hace más lentas. La banda C es esencialmente un término medio entre la banda baja y la onda milimétrica, por lo que cubre un amplio rango a velocidades bastante altas. Una vez encendidas, estas frecuencias deberían ser suficientes para finalmente ver una diferencia real entre 5G y 4G en su vida diaria.

Los reguladores de vuelo están muy nerviosos por esta actualización de la banda C, ya que podría afectar los radioaltímetros de ciertas aeronaves. Este dispositivo envía ondas de radio desde un avión al suelo para medir la altitud de un avión. Los altímetros son especialmente útiles en días nublados o en áreas montañosas cuando los pilotos no pueden ver dónde aterrizan. El problema es que los altímetros dependen de partes del espectro adyacentes a las ondas de aire utilizadas por la banda C. En un escenario de pesadilla, la FAA cree que las señales enviadas a través de la banda C podrían interferir con estos altímetros, particularmente los altímetros más antiguos, lo que podría generar un problema de seguridad potencial. Mientras tanto, la Comisión Federal de Comunicaciones ya ha determinado que 5G no representaría un problema para los altímetros modernos, y ya se ha implementado una tecnología 5G similar en Europa sin problemas.

Para darles a las aerolíneas más tiempo para abordar estas preocupaciones, Verizon y AT&T han retrasado dos veces el lanzamiento de la banda C. La actualización estaba originalmente programada para el 5 de diciembre, pero las aerolíneas acordaron retrasar ese plazo un mes y luego otras dos semanas hasta el 19 de enero después de que interviniera el secretario de Transporte, Pete Buttigieg. Pero la FAA también anunció en diciembre que es posible que esos vuelos, que pueden depender de un radioaltímetro, deban reprogramarse si existe el riesgo de interferencia 5G. Esta advertencia llevó a Verizon y AT&T contra toda la industria de las aerolíneas. Con las cancelaciones de vuelos en juego, las aerolíneas y los sindicatos de pilotos y asistentes de vuelo han protestado contra 5G, argumentando que su industria no puede permitirse más interrupciones en este momento.

“Las operaciones de vuelo ya están tensas hasta el punto de quiebre por la pandemia en curso”, dijo Sara Nelson, presidenta del sindicato de tripulantes de cabina, en un comunicado reciente. «Agregar estrés y crear condiciones potencialmente peligrosas solo empeorará una mala situación».

Hay un plan de paz, aunque incierto. Los operadores de telefonía celular y las aerolíneas acordaron a fines del año pasado probar qué tan bien funcionan algunos radioaltímetros en condiciones reales, y la FAA espera levantar las restricciones en los aviones uno por uno a medida que las aerolíneas demuestren que sus altímetros pueden funcionar cuando la banda C está activada. Los operadores de telefonía celular también se comprometieron a no transmitir la banda C en 50 aeropuertos seleccionados por la FAA durante al menos seis meses, por lo que todavía no puede culpar a 5G por demoras o cancelaciones en ninguno de esos aeropuertos. Sin embargo, si tiene un teléfono 5G y vive a menos de una milla de uno de estos aeropuertos, es posible que se sienta un poco más frustrado.

Pero el enfrentamiento plantea preguntas sobre por qué los reguladores estadounidenses no estaban mejor preparados para este momento. Después de todo, 5G no es la primera nueva generación de tecnología inalámbrica que ha encontrado la FAA. También es posible que la historia se repita y la FAA permita que los proveedores de servicios de telefonía celular y las aerolíneas hagan el trabajo para demostrarle a la agencia que la banda C es segura, en lugar de tomar una postura proactiva. No fue sino hasta 2013 que la FAA levantó su prohibición unilateral sobre el uso de teléfonos y computadoras portátiles en los aviones, una medida que se produjo después de años de campañas de la industria de tecnología de consumo y pasajeros frustrados que argumentaban que era poco probable que estos dispositivos causaran problemas de interferencia.

Los operadores de telefonía móvil ciertamente esperan haber explicado lo suficiente y finalmente poder comenzar el proceso de activación de la banda C, lo que debería brindar una mejor cobertura 5G a sus clientes. Pero no debemos contener la respiración. La historia muestra que la FAA no es fanática de la tecnología de teléfonos celulares, y no hay razón para creer que la agencia no se detendrá e interrumpirá las cosas nuevamente.

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