2029 será el año perfecto para iniciar una misión en Sedna


Crédito de la imagen: NASA


El objeto 90377 Sedna, un objeto transneptuniano distante mejor conocido por su órbita altamente elíptica de 11.390 años, se encuentra actualmente en ruta hacia el perihelio (su aproximación más cercana al Sol) en 2076. A partir de entonces, Sedna estará en el «espacio» de regreso. de profundidad y no volverá durante milenios, lo que hace de esta visión general una oportunidad única (o única en la vida) de estudiar un objeto de la inmensidad de nuestro sistema solar. Aún no se está trabajando en ninguna misión Sedna, pero los astrónomos están comenzando a planificar la posibilidad y la fecha de lanzamiento ideal para una misión de este tipo se está acercando, con dos de las mejores ventanas de lanzamiento en 2029 y 2034.

Descubierto en 2003 por el astrónomo de Caltech Mike Brown y su equipo, Sedna fue uno de varios planetas enanos potenciales (junto con cuerpos de tamaño similar como Haumea, Makemake y Eris) cuyo descubrimiento condujo a la degradación de Plutón en 2006, mejor visto desde una distancia que Sedna tiene aproximadamente el mismo tamaño que Ceres, el objeto más grande del cinturón de asteroides, pero su composición y orígenes son muy diferentes. Su composición química sugiere que podría estar cubierto de compuestos orgánicos de color rojizo intenso conocidos como tolinas, el mismo material que se ve en Plutón y otros objetos del Cinturón de Kuiper. A diferencia de Plutón, suele ser demasiado frío para que el metano, que abunda en su superficie, se evapore y vuelva a caer en forma de nieve, aunque Sedna puede ganar brevemente una atmósfera de nitrógeno a medida que se acerca al sol.

Lo que realmente distingue a Sedna de los otros candidatos a planetas enanos conocidos es su enorme órbita, que lo lleva al borde interior de la Nube de Oort, la región más distante del sistema solar donde acechan los cometas de período largo. Hay varias teorías en competencia que explican cómo Sedna llegó a esta posición. Quizás la teoría más conocida es la posibilidad de que un noveno planeta aún desconocido, quizás diez veces el tamaño de la Tierra, interrumpió la órbita de Sedna, desgarrándolo a él y a varios otros objetos en órbitas muy alargadas. Es poco probable que una visita a Sedna resuelva este misterio en particular, pero nos dirá mucho sobre la composición de estos objetos transneptunianos extremos.

La órbita del candidato a planeta enano 90377 Sedna (rojo) frente a Júpiter (naranja), Saturno (amarillo), Urano (verde), Neptuno (azul) y Plutón (púrpura). Crédito de la foto: Szczureq / kheider / NASA (Wikimedia Commons).


Llegar a Sedna en nave espacial no será tarea fácil. Incluso en su aproximación más cercana, Sedna solo estará a unas 76 UA del Sol. A modo de comparación: Neptuno tiene un tamaño de aproximadamente 30 AU, y las misiones Voyager, lanzadas en 1977, actualmente cruzan 150 AU y 125 AU, respectivamente. Esto significa que el momento de empezar es más temprano que tarde.

Al planificar una misión a Sedna, la nave espacial Voyager no es un mal lugar para buscar inspiración. Se sabe que aprovechan una feliz alineación de los planetas para realizar un gran recorrido por el sistema solar exterior, robando energía de Júpiter para ganar velocidad y llegar a sus destinos más distantes. Se necesita una asistencia de gravedad similar para que el viaje a Sedna sea manejable. Un equipo de científicos dirigido por Vladislav Zubko del Instituto de Investigación Espacial de la Academia de Ciencias de Rusia modeló recientemente una serie de posibles trayectorias a Sedna y prefirió una fecha de lanzamiento de 2029 como la opción más viable.

Descubrieron que la trayectoria de 2029 llevaría la nave espacial primero a Venus y luego de regreso a la Tierra (dos veces) antes de pasar por Júpiter en su camino a Sedna, con tiempos de vuelo de solo 20 años, pero de manera más óptima en el rango de 30 años. El mayor tiempo de vuelo aumentaría la altitud de la nave espacial sobre Júpiter durante la asistencia de la gravedad y reduciría el tiempo de exposición a la radiación dañina del gigante gaseoso.

Un plan de vuelo de 30 años también significaría pasar Sedna más lentamente, lo que da más tiempo para recopilar datos sobre el objeto. Elegir esta opción le daría a la nave espacial una velocidad relativa de 13,70 km/s al pasar por Sedna, comparable a la velocidad a la que New Horizons se acercó a Plutón en 2015.

90377 Sedna vista desde el telescopio espacial Hubble en 2004. Crédito de la foto: NASA.
Como beneficio adicional, esa trayectoria también llevaría a la nave espacial más allá de un asteroide llamado Massalia, de 145 km de diámetro, lo que le brinda al equipo un objetivo científico adicional para investigar, así como la oportunidad de probar los sistemas de la nave espacial.

Una segunda trayectoria propuesta por el equipo consistiría en un lanzamiento en 2034 y permitiría un sobrevuelo adicional similar, esta vez del asteroide metálico 16 Psyche.

Por el momento, no está claro si una misión a Sedna realmente llegará a la plataforma de lanzamiento con todas las opciones en competencia para los planificadores de misiones en la próxima década, pero dado que esta es nuestra única oportunidad en los próximos 11,000 años, la idea seguramente será dada la debida diligencia.

Nota: Este artículo es de Universe Today, para ver el artículo original haz click aquí

Fuente: Universe Today



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